The Atari PDP-8 Emulator

The Atari PDP-8 emulator is an emulator of DEC's PDP-8 minicomputer from 1965 running on an Atari 800XL. I wrote this program for the ABBUC Software Contest 2011, where it reached the fifth place.

The program can be downloaded as an ATR file here: pdp8emu.atr

You can watch a video of the emulator running the chess programm CHEKMO-II here (thanks to Thorsten):

In the following you will find a description on how to use the emulator in English and German.

*************   E N G L I S H   D E S C R I P T I O N   *************

1. The PDP-8 minicomputer

In the year 1965 the US company Digital Equipment Corporation (DEC)
placed one of the first reasonably affordable computers on the market.
It was the Programmed Data Processor 8 (abbreviated PDP-8). Being
a so-called minicomputer, the PDP-8 was very successful and was for DEC
the starting point for further developments. In the PDP series DEC 
launched machines like the PDP-10, on which the C programming language
and the first adventure game were developed, or the extremly successful
PDP-11, on which the first Unix was written.

The PDP-8 was based on machine words with 12 bits and had at the
beginning a main memory capacity of 4,096 words, extendable to 32,768
words. In the early years of the PDP-8 mainly teletypes like the famous
ASR-33 were used as I/O devices. Later, also simple CRT terminals were
available. For loading and saving programs first only paper tapes, and
later also floppy disks, magnetic tapes, and hard disks were used.

2. PDP-8 emulator on the Atari 800XL

This program emulates the PDP-8 on the Atari 800XL. The Atari computer
simulates the PDP's machine instructions, and the PDP-8 teletype is
represented by the keybaord and screen of the Atari. In favor of
execution speed I did not implement the maximum PDP-8 memory capacity,
but limited the emulator to 16,384 words, which is enough for many
PDP-8 applications, though.

Even if the Atari is approximately 20 years younger than the PDP-8,
full speed emulation could not be reached. For a lot of PDP-8 programs
this will not be a big problem. When running computation-intensive software,
like e.g. the chess program, the slow speed is clearly noticeable, though.

In the current emulator version no external storage media like paper
tapes or floppy disks are supported. But you can load programs stored as
PDP-8 binary code in DEC's BIN format and execute them on the Atari 800XL.
The PDP-8 operator console, which had switches and lights to read and
manipulate register and memory contents, is not yet emulated.

3. Using the emulator

The emulator program itself is available on an Atari DOS disk and is
called "PDP8.XEX". Before starting this program you have to place the
PDP-8 software, you wish to run, on the same floppy disk. This can be
done e.g. via the Mac or PC using programs like "AtrUtil" or "makeATR".

After starting "PDP8.XEX" on the Atari the program asks you for the 
PDP-8 software you would like to load. If you have e.g. the PDP chess
program under the name "CHESS.BIN" on your Atari floppy disk,
you now have to enter this name. Then, the emulator asks for the
PDP-8 address at which the loaded program is to be started. Following
the convention in the PDP world, this address has to be entered as an
octal number. For the chess program, as well as for many others, the
starting address is "0200". After entering this address, the emulator
loads the PDP-8 program into main memory and starts interpreting it.
All input and output, which the program on an original PDP would
expect from or print to the teletype, is made visible on the screen
or has to be entered on the keyboard, respectively.

4. Short user guides to some PDP-8 programs

a) Overview

The emulator has been tested with the following PDP-8 software:

Program                                     File name    Start address
Chess game                                  CHESS.BIN    0200
Programming language FOCAL (Version 1969)   FOCAL69.BIN  0200
Programming language FOCAL (Version 1971)   FOCAL71.BIN  0200
Programming language LISP                   LISP3.BIN    13000

In the following three sections a short introduction to the first steps
with these programs will be provided. On each of the programs you can
easily find extensive documentation on the internet e.g. via Google.

b) Chess program CHEKMO-II

After the welcome message you get the prompt "W. YOUR MOVE?", and you
can then enter a move or a command. With the command "BD" you can
print out "graphically" the current status of the chess board. Another
important command is "BM" to switch the program to "Blitz mode", which
makes the computer play weaker but much faster.

The first move can then e.g. be entered as "D2-D4". The computer
answers with "B. YOUR MOVE?", meaning that now black can make a move.
Your human partner can then enter his move, or you can type the command
"PB" (play black) to make the computer your opponent. Even when you are
in Blitz mode, the computer now needs a very long time to calculate its
next move (emulation on a 1 MHz 6502 is too slow here). You should expect
2-3 minutes of time you have to wait for the answer. After that you can
enter your next move. The board can be printed at any time using the
command "PB".

c) Programming language FOCAL

FOCAL is a BASIC-like programming language, which was very common on the
PDP machines. After the welcome message, the FOCAL interpreter asks if
certain functions should be available in the current session. For the
first tests you should answer "NO" to all questions like "SHALL I RETAIN
LOG, EXP, ATN ?". After that, an asterisk "*" appears as the prompt. 
The FOCAL instruction "TYPE" or abbreviated "T" corresponds to the BASIC
command "PRINT". So, when you enter e.g. "TYPE 3+4*5", "23" will be
printed on the teletype (or the Atari's screen).

FOCAL programs have line numbers, which are structured with a ".". As an
example, the numbers from 1 to 10 and their squares will be printed with
the following FOCAL program, which you can directly enter on the command

01.01 FOR I=1,1,10; TYPE I,I*I,!

To list a program type "WRITE ALL", to start it use "GO".

d) Programming language LISP

For the PDP-8 also a version of the functional programming language LISP
was available. The language was especially well-suited for artificial
intelligence applications and is still widely used today. The PDP-8
implementation uses the original syntax of John McCarthy, the inventor
of the LISP language, which differs slightly from modern versions of LSIP.

An expression entered in the command line is evaluated by the LISP
interpreter and the result is printed.

Examples for inputs and outputs:

PLUS (19 7)          --> 26
MINUS (2011 1966)    --> 45
TIMES (7 6)          --> 42

Programming is done by defining new functions using existing ones.
E.g. a new function SQUARE can be defined, which calculates the square
of a number:


After entering this you can immediately use the new function:

SQUARE (7)          --> 49

A hint on using the LISP interpreter: Wenn there is seemingly no reaction
on your input, just enter a few closing brackets ")" and press "Enter".      

Have fun!


*************   G E R M A N   D E S C R I P T I O N   *************

1. Der Minirechner PDP-8

Im Jahr 1965 brachte die US-Firma Digital Equipment Corporation (DEC)
einen der ersten Computer, den sich auch eine breitere Käuferschicht
leisten konnte, auf den Markt. Es war dies der Programmed Data
Processor-8, oder abgekürzt PDP-8. Die PDP-8 war als sogenannter
Minirechner sehr erfolgreich und für die Firma DEC der Ausgangspunkt
weiterer Entwicklungen. Es folgten in der PDP-Reihe u.a. die PDP-10,
auf der das erste Unix, die Programmiersprache C und das erste
Adventure-Game entwickelt wurden, und die höchst erfolgreiche PDP-11.

Die PDP-8 hatte eine Wortbreite von 12 Bit und hatte zu Beginn einen
Hauptspeicher von 4.096 Worten. Im Maximalausbau waren 32.768 Worte
möglich. Als Ein-/Ausgabe-Geräte waren in der Anfangszeit der PDP-8
vor allem Fernschreiber (ASR-33 Teletype) gebräuchlich, wo die Eingabe
über Tastatur und die Ausgabe vom Rechner als Ausdruck auf Endlospapier
erfolgte. Später kamen auch einfache Bildschirmterminals dazu. Für das
Speichern und Laden von Programmen und Daten waren Lochstreifen aus
Papier vorgesehen, erst später folgten auch Disketten-, Magnetband-
und Festplattenlaufwerke.

2. PDP-8-Emulator auf dem Atari 800XL

Das vorliegende Programm emuliert die PDP-8 auf dem Atari 800 XL.
Dabei simuliert der Atari die Maschinenbefehle der PDP-8 und der
Fernschreiber wird durch Tastatur und Bildschirm des Atari ersetzt.
Beim Speicherausbau musste zugunsten der Geschwindigkeit auf die
Umsetzung des PDP-8-Maximalspeicherausbaus verzichtet werden. Der im
Emulator bereitgestellte PDP-8-Hauptspeicher beträgt 16.384 Worte.

Obwohl der Atari etwa 20 Jahre jünger ist als die PDP-8, gelingt es
nicht, bei der Emulation die volle Geschwindigkeit der PDP-8 zu
erreichen. Für viele PDP-8-Programme dürfte das bei der Bedienung
kein großes Problem darstellen, bei rechenintensiver Software, wie
z.B. beim PDP-Schachprogramm, macht sich das natürlich stärker

Es werden in der derzeitigen Version des Emulators noch keine externen
Speichermedien wie Lochstreifen oder Diskette unterstützt. Programme,
die im PDP-8-Binärcode im DEC-eigenen BIN-Format vorliegen, können aber
geladen und auf dem Atari 800 XL ausgeführt werden. Auch die Konsole
der PDP-8, auf der mit Lämpchen Registerinhalte abgelesen und mit
Kippschaltern Register und Speicherinhalte eingegeben werden können,
ist zur Zeit noch nicht emuliert.

3. Bedienung des Emulators

Der Emulator selbst liegt auf einer Atari-DOS-Diskette vor und heißt
"PDP8.XEX". Vor der Verwendung auf dem Atari müssen auf diese Diskette
auch die gewünschten PDP-8-Programme kopiert werden, z.B über den PC
oder Mac mit Tools wie AtrUtil oder makeATR.

Nach dem Starten von "PDP8.XEX" am Atari fragt das Programm nach dem
zu ladenden PDP-8-Programm. Hat man z.B. auf seine Diskette das 
PDP-Schachprogramm unter dem Namen "CHESS.BIN" aufgespielt, ist jetzt
dieser Dateiname einzugeben. Danach fragt der Emulator nach der
PDP-8-Adresse, an der das geladene Programm zu starten ist. Diese
Adresse ist wie auf der PDP üblich als Oktalzahl einzugeben. Für das
Schachprogramm und viele weitere Programme lautet die Startadresse
"0200". Nach Eingabe der Adresse lädt der Atari das PDP-8-Programm
in den Speicher und startet die Emulation. Die Ausgaben und Eingaben,
die das Programm auf einer Original-PDP-8 (unter beträchtlichem Lärm)
am Fernschreiber erzeugen bzw. erwarten würde, sind dann auf dem Atari
am Schirm sichtbar bzw. auf der Tastatur einzugeben.

4. Kurzanleitungen zu einigen PDP-8-Programmen

a) Übersicht

Der Emulator wurde mit der folgenden PDP-8-Software getestet:

Programm                                    Dateiname    Startadresse
Schach                                      CHESS.BIN    0200
Programmiersprache FOCAL (Version 1969)     FOCAL69.BIN  0200
Programmiersprache FOCAL (Version 1971)     FOCAL71.BIN  0200
Programmiersprache LISP                     LISP3.BIN    13000

Es wird in den nächsten drei Abschnitten eine ganz kurze Einleitung zu
den ersten Schritten mit diesen Programmen gegeben. Zu jedem der
Programme gibt es im Internet umfangreiche Dokumentationen, die über
Google leicht zu finden sind.

b) Schachprogramm CHEKMO-II

Nach der Begrüßungsmeldung folgt eine Eingabeaufforderung "W. YOUR
MOVE?". Daraufhin ist ein Zug oder ein Befehl einzugeben. Mit dem
Befehl "BD" wird das Schachbrett ausgegeben. Ein wichtiger Befehl ist
"BM". Damit wird in den "Blitz mode" umgeschaltet, in dem das
Schachprogramm schwächer aber viel schneller ist.

Zum Ziehen kann man z.B. "D2-D4" eingeben. Der Rechner antwortet mit
"B. YOUR MOVE?". Das heißt, dass jetzt Schwarz (B=Black) ziehen muss.
Man kann mit einem Partner, der jetzt seinen Zug eingibt, spielen,
oder mit dem Befehl "PB" (play black) den Computer als Gegner wählen.
Der Rechner denkt dabei auch im Blitz-Modus sehr lange nach (Emulation
auf einem 6502 mit 1 MHz ist hier einfach zu langsam). Man muss mit
etwa 3-4 Minuten Wartezeit rechnen, bis der Zug des Computers
ausgegeben wird. Mit "BD" kann man sich immer wieder das aktuelle
Schachbrett ausdrucken lassen.

c) Programmierprache FOCAL

FOCAL ist eine BASIC-ähnliche Programmiersprache, die auf den
PDP-Maschinen sehr verbreitet war. Nach der Begrüßung fragt der FOCAL-
Interpreter, ob bestimmte Funktionen (zu Lasten des verfügbaren
Speichers für FOCAL-Programme) zur Verfügung gestellt werden sollen.
Auf die Fragen "SHALL I RETAIN LOG, EXP, ATN ?" usw. für erste Tests
immer mit "NO" antworten, dann erscheint ein "*" als
Eingabeaufforderung. Der Befehl "TYPE" oder abgekürzt "T" entspricht
in FOCAL z.B. dem BASIC-Befehl PRINT. Nach "TYPE 3+4*5" wird daher
z.B. "23" ausgegeben.

FOCAL-Programme haben mit "." untergliederte Zeilennummern. Die Zahlen
von 1 bis 10 und ihre Quadrate werden etwa mit folgendem Programm
ausgegeben, das in der Kommandozeile eingegeben wird:

01.01 FOR I=1,1,10; TYPE I,I*I,!

Gelistet wird ein Programm mit "WRITE ALL", gestartet wird es mit "GO".

d) Programmierprache LISP

Auf der PDP-8 gab es auch eine Version der funktionalen
Programmiersprache LISP, die vor allem für Anwendungen der künstlichen
Intelligenz im Einsatz war, und auch heute noch verbreitet ist. Das
PDP-8-LISP bedient sich noch der ursprünglichen LISP-Syntax des
Lisp-Erfinders McCarthy.

Ein Ausdruck wird in der Befehlszeile eingegeben, vom LISP-Interpreter
ausgewertet und das Ergebnis ausgegeben.

Beispiele für Ein- und Ausgaben:

PLUS (19 7)          --> 26
MINUS (2011 1966)    --> 45
TIMES (7 6)          --> 42

Programmiert wird über die Definition neuer Funktionen. Z.B. kann man
eine neue Funktion SQUARE definieren, die das Quadrat einer Zahl


Damit kann die neue Funktion auch schon angewendet werden:

SQUARE (7)          --> 49
Ein Tipp noch: Wenn keine Reaktion auf die Eingabe erfolgt, einige
schließende Klammern ")" eingeben und "Enter" Drücken.

Viel Spaß!